Translate the article and read it to your Language

Οι ακρίδες είναι μια πληγή βιβλικής έκτασης το 2020. Γιατί; Και ... Τι είναι ακριβώς;



Ένα σμήνος από ακρίδες ερήμου πετά πάνω από τα δέντρα σε ένα χωριό της Κένυας. Εκατοντάδες εκατομμύρια από τα έντομα έχουν φτάσει στην Κένυα, όπου καταστρέφουν τη γη.Μπεν Κέρτις / AP

Τιτανικά σμήνη από ακρίδες ερήμου που μοιάζουν με σύννεφα σκοτεινής καταιγίδας κατεβαίνουν φανατικά στο Κέρας της Αφρικής. Ταξιδεύουν σε καλλιεργήσιμες εκτάσεις και ισοπεδώνουν τις εκμεταλλεύσεις σε έναν καταστροφικό εμπειρογνώμονα της salvo που αποκαλούν μια άνευ προηγουμένου απειλή για την επισιτιστική ασφάλεια. Στο έδαφος, οι καλλιεργητές διαβίωσης δεν μπορούν να κάνουν τίποτα άλλο από το να παρακολουθούν - να κοιτάζουν με τρόμο και να αγνοούν τα χωράφια τους.

Οι ακρίδες έχουν υπάρξει τουλάχιστον από την εποχή των Φαραώ της αρχαίας Αιγύπτου, το 3200 π.Χ., καταστρέφοντας μερικές από τις πιο αδύναμες περιοχές του κόσμου, πολλαπλασιάζοντας σε δισεκατομμύρια και στη συνέχεια εξαφανίστηκαν, σε ακανόνιστες εκρήξεις και αποτυχίες.

Εάν η έκδοση 2020 αυτών των κακοποιών παραμείνει σταθερή στο πολεμικό της μονοπάτι, ο Οργανισμός Τροφίμων και Γεωργίας των Ηνωμένων Εθνών λέει ότι οι ακρίδες της ερήμου μπορούν να αποτελέσουν απειλή για τα προς το ζην του 10% του παγκόσμιου πληθυσμού.

Ο κίνδυνος μπορεί να είναι ήδη σε εξέλιξη: Οι προβλέψεις στις αρχές Ιουνίου από το FAO προβλέπουν μια δεύτερη γενιά ακρίδων από την άνοιξη στην Ανατολική Αφρική, δημιουργώντας νέα, ισχυρά σμήνη μωρών ακρίδας που μπορούν να προκαλέσουν καταστροφή μέχρι τα μέσα Ιουλίου ή μετά.

Εδώ είναι πέντε πράγματα που πρέπει να ξέρετε για τις ακρίδες για να κατανοήσετε την τρέχουσα κρίση και γιατί οι μικροί εισβολείς είναι τόσο μεγάλη υπόθεση.

1. Τι είναι μια ακρίδα;

Μπορεί να υπάρχει μεγάλη σύγχυση σχετικά με το τι ακριβώς είναι μια ακρίδα. Στο μέσο μάτι, είναι εύκολο να ανακατέψετε τους παίκτες με τζιτζίκια και γρύλους. Η απλή απάντηση, ωστόσο, εξηγεί τον Rick Overson της Παγκόσμιας Πρωτοβουλίας Ακρίνης του Πανεπιστημίου της Αριζόνα, είναι ότι οι ακρίδες είναι ένα πολύ ιδιαίτερο είδος ακρίδας.



Μια ακρίδα σε ένα δέντρο shea - πηγή τροφής και εισοδήματος για τους αγρότες.Sumy Sadurni / AFP μέσω Getty Images

Όπως εξηγεί ο Overson, υπάρχουν εκατοντάδες είδη ακρίδων, "αλλά μόνο μια μικρή χούφτα από αυτά είναι αυτά που θεωρούμε ακρίδες."

Αυτό εγείρει ένα ερώτημα: Τι κάνει μια ακρίδα μια ακρίδα; Σύμφωνα με τον Overson, καταλήγει σε μια υπερδύναμη που κατέχουν οι ακρίδες που τους επιτρέπουν να περάσουν από έναν αξιοσημείωτο διακόπτη στην ανάπτυξη.

Τις περισσότερες φορές, οι ακρίδες υπάρχουν στη «φάση ακρίδα» τους - ζουν μοναχικές ζωές, είναι πράσινες και αρκετά αξιοσημείωτες.

"Κανείς δεν τους παρατηρεί πραγματικά", λέει ο Overson.

Ο συγχρονισμός αυτού ποικίλλει και οι αλλαγές είναι αρκετά ακανόνιστες, αλλά για χρόνια, οι ακρίδες μπορούν να ζήσουν έτσι - μόνες, προσφέροντας το χρόνο τους.

Αλλά όταν οι περιβαλλοντικές συνθήκες είναι σωστές - συνήθως όταν υπάρχουν πολλές βροχοπτώσεις και υγρασία - κάτι δραματικό συμβαίνει: "Αυξάνονται σε αριθμούς και καθώς το κάνουν, αισθάνονται ο ένας τον άλλο γύρω τους", λέει ο Overson.

Αυτό είναι που οι βιολόγοι αποκαλούν «αδερφή φάση» της ακρίδας.

Τα πλάσματα υφίστανται έναν αξιοσημείωτο μετασχηματισμό. «Αλλάζουν τη φυσιολογία τους. Ο εγκέφαλός τους αλλάζει, ο χρωματισμός τους αλλάζει, το μέγεθος του σώματός τους αλλάζει», λέει ο Overson. "Αντί να απωθούν το ένα το άλλο, γοητεύονται το ένα το άλλο - και αν αυτές οι συνθήκες παραμένουν στο περιβάλλον, αρχίζουν να βαδίζουν μαζί σε συντονισμένους σχηματισμούς σε όλο το τοπίο, αυτό είναι που βλέπουμε στην Ανατολική Αφρική."

Η ικανότητα να αλλάζει δραματικά έτσι σε απόκριση σε περιβαλλοντικές συνθήκες ονομάζεται φαινοτυπική πλαστικότητα. Πολλά είδη, όπως ορισμένοι τύποι κοραλλιών, το εκθέτουν. Αν και οι επιστήμονες δεν μπορούν να είναι σίγουροι γιατί οι ακρίδες ανέπτυξαν το χαρακτηριστικό με την πάροδο του χρόνου, πολλοί πιστεύουν ότι συμβαίνει συνήθως να ζουν σε ψυχρά και σκληρά περιβάλλοντα.

"Οι ακρίδες τείνουν να ζουν σε περιοχές όπου οι πόροι που χρειάζονται είναι πολύ απρόβλεπτοι", εξηγεί ο Overson. Το Κέρας της Αφρικής, για παράδειγμα, είναι γνωστό ότι είναι άνυδρο, πηγαίνει για χρόνια χωρίς δυνατή βροχή έως ότου χτυπηθεί ξαφνικά από ισχυρές καταρράκτες. "Η ισχυρότερη υπόθεση είναι ότι αυτές οι τρελές, απρόβλεπτες δυναμικές επιλέγουν εξελικτικά για αυτήν την ικανότητα να περάσουν από αυτές τις δραματικές αλλαγές, για να ανταποκριθούν όταν μπορείτε να εκμεταλλευτείτε μια σπάνια ευκαιρία και επίσης να έχετε ικανότητα να μεταναστεύσετε."

Όταν οι ακρίδες συσσωρεύονται έτσι, καταστρέφουν τη γεωργία, καταβροχθίζοντας σχεδόν οτιδήποτε.

Αν και έχουν δόντια, οι ακρίδες δεν δαγκώνουν τους ανθρώπους. (Εκτός αν, ξέρετε, μπλοκάρετε ένα δάχτυλο στην κάτω γνάθο του · ίσως να σας δαγκώσει τότε, λέει ο Overson.)

2. Πού βρίσκονται οι ακρίδες και ποια είναι τα μεγάλα σμήνη;

Τα σμήνη είναι πιο έντονα στις χώρες της Ανατολικής Αφρικής, όπως η Κένυα, η Σομαλία και η Αιθιοπία, αλλά τα δεδομένα από τα έγγραφα του FAO Desert Locust Watch επιδεινώνουν σταθερά τις προσβολές σε όλη τη Νοτιοδυτική Ασία και τη Μέση Ανατολή. Η Υεμένη, η Σαουδική Αραβία, το Σουδάν, η Ουγκάντα ​​και το Ιράν είναι μεταξύ αυτών που πλήττονται.

"Στην Κένυα, είναι το χειρότερο ξέσπασμα που είχαν να αντιμετωπίσουν τα τελευταία 70 χρόνια", λέει ο Keith Cressman , ανώτερος αξιωματικός πρόβλεψης ακρίδων του Οργανισμού Τροφίμων και Γεωργίας του ΟΗΕ. "Στην Ινδία ή στο Πακιστάν, είναι ίσως το χειρότερο που είχαν να αντιμετωπίσουν κατά το τελευταίο τέταρτο ενός αιώνα."

Τα σμήνη είναι τεράστιες μάζες δεκάδων δισεκατομμυρίων ιπτάμενων σφαλμάτων. Κυμαίνονται οπουδήποτε από το τετραγωνικό τρίτο του μιλίου έως 100 τετραγωνικά μίλια ή περισσότερο, με 40 εκατομμύρια έως 80 εκατομμύρια ακρίδες συσκευασμένες σε μισό τετραγωνικό μίλι. Μπουλντόρουν βοσκότοπους σε σκούρα σύννεφα το μέγεθος των γηπέδων ποδοσφαίρου και των μικρών πόλεων. Στη βόρεια Κένυα, σύμφωνα με τον Cressman, ένα σμήνος είχε μήκος 25 μίλια με πλάτος 37 μίλια - θα καλύψει την πόλη του Παρισιού 24 φορές.

Οι ειδικοί λένε ότι η άνοδος είναι πιθανό να συνδέεται με ακραία καιρικά φαινόμενα: Σύμφωνα με τον Cressman, ισχυροί κυκλώνες το 2018 έριξαν νερό στο Ομάν, την Υεμένη και το Κέρας της Αφρικής. Οι υγρές συνθήκες έχουν διατηρηθεί, δημιουργώντας ιδανικές συνθήκες αναπαραγωγής σφαλμάτων.



Οι ακρίδες συρρέουν σε μια κατοικημένη περιοχή της πακιστανικής πόλης Κουέτα. Η χώρα υποφέρει από τη χειρότερη πανώλη της ακρίδας σε 25 χρόνια.Μπανάρας Χαν / AFP μέσω Getty Images

Μόλις εισέλθουν στην ασταθή φάση, μια γενιά ακρίδων μπορεί να πολλαπλασιαστεί 20 φορές κάθε τρεις μήνες. Έτσι, όταν εκτοξεύονται, το κάνουν εκθετικά και τα πράγματα ξεφεύγουν γρήγορα.

3. Πόσο μακριά μπορούν να ταξιδέψουν οι ακρίδες;

Οι ακρίδες είναι μεταναστευτικά, διασυνοριακά παράσιτα. Περνάνε τους ανέμους, διασταυρώνοντας τις γης μέχρι να βρουν κάτι που θέλουν να χτυπήσουν. Αγαπούν ιδιαίτερα τις καλλιέργειες δημητριακών, που φυτεύονται εκτενώς σε ολόκληρη την Αφρική.

"Είναι ισχυρά φυλλάδια μεγάλων αποστάσεων, ώστε να μπορούν εύκολα να διανύσουν εκατό συν χιλιόμετρα σε 24ωρη περίοδο", σημειώνει ο Overson. "Μπορούν εύκολα να μετακινηθούν σε χώρες μέσα σε λίγες μέρες, κάτι που είναι μία από τις άλλες μεγάλες προκλήσεις σε συντονισμένες προσπάθειες που απαιτούνται μεταξύ των εθνών και των θεσμών για τη διαχείρισή τους."

Το 1988, σμήνη καταγωγής Βόρειας Αφρικής διέσχισαν τον Ατλαντικό Ωκεανό και το έφτασαν με επιτυχία στην Καραϊβική και τη Νότια Αμερική. Ακόμα και σήμερα, διασχίζουν συνήθως την Ερυθρά Θάλασσα - σε απόσταση 186 μιλίων. Οι προβλέψεις δείχνουν ότι οι σημερινοί πληθυσμοί ακρίδων είναι έτοιμοι να εξαπλωθούν "από την Ανατολική έως τη Δυτική Αφρική έως τον Ιούνιο ή τον Ιούλιο", λέει ο Overson. "Υπάρχουν μεγάλες ανησυχίες εκεί."

4. Πώς επηρεάζουν οι ακρίδες την επισιτιστική ασφάλεια;

Οι ακρίδες είναι φανατικοί φαγητές. Μια ακρίδα ερήμου ενηλίκων που ζυγίζει περίπου 2 γραμμάρια (ένα κλάσμα ουγγιάς) μπορεί να καταναλώνει περίπου το δικό της βάρος καθημερινά. Και δεν είναι καθόλου επιλεκτικοί. Σύμφωνα με το FAO, ένα σμήνος μόλις 1 τετραγωνικού χιλιομέτρου - και πάλι, περίπου το ένα τρίτο του τετραγωνικού μιλίου - μπορεί να καταναλώσει όσο το δυνατόν περισσότερα τρόφιμα από 35.000 άτομα (ή έξι ελέφαντες) σε μια μέρα.

«Όταν κατεβαίνουν, μπορούν να έχουν σχεδόν πλήρη καταστροφή», λέει ο Overson. "Μπορούν να προκαλέσουν την καταστροφή του 50 έως 80% των καλλιεργειών, ανάλογα με την εποχή [του έτους]."

Το τελευταίο μεγάλο ξέσπασμα ακρίδων, το οποίο ξεκίνησε το 2003 και διήρκεσε μέχρι το 2005, είχε ως αποτέλεσμα ζημία στα καλλιεργούμενα κατά 2,5 δισεκατομμύρια δολάρια. Μελέτες διαπίστωσαν ότι οι οικονομικές επιπτώσεις γίνονταν σε μεγάλο βαθμό από τους γεωργούς διαβίωσης. Τα παιδιά που μεγάλωσαν κατά τη διάρκεια της περιόδου ήταν πολύ λιγότερο πιθανό να πάνε στο σχολείο και τα κορίτσια επηρεάστηκαν δυσανάλογα.

Κάνοντας τα πράγματα χειρότερα, πολλές από τις χώρες που χτύπησαν με τις χειρότερες παρασιτώσεις ήδη χτυπούν από παρατεταμένες κρίσεις - ανάκαμψη από ύφεση, καταπολέμηση φυσικών καταστροφών, βασανισμένες από συγκρούσεις και τώρα το ξέσπασμα κοροναϊών.

"Μιλάμε για μια γωνιά της Αφρικής που είναι πραγματικά, πολύ ευάλωτη", λέει ο Cressman. "Είχαν διαδοχικά χρόνια ξηρασίας και, στη συνέχεια, φέτος, έκαναν έντονες βροχές και πλημμύρες. Έτσι, ακόμη και χωρίς τις ακρίδες, βρίσκονται ήδη σε επισφαλή κατάσταση."

Τώρα, ο Cressman λέει ότι η πιθανή απειλή πείνας είναι τεράστια σε μια περιοχή όπου 42 εκατομμύρια είχαν ήδη προγραμματιστεί να αντιμετωπίσουν οξεία επισιτιστική ανασφάλεια.

"Οι ακρίδες βρίσκονται στο χωράφι σας για ένα πρωί, και μέχρι το μεσημέρι, δεν υπάρχει σχεδόν τίποτα στο πεδίο σας", λέει. "Μόλις τρώγεται."

5. Πώς καταπολεμούν οι ακρίδες οι χώρες;

Υπάρχει μια σειρά διεθνών οργανισμών που συντονίζει τη διαχείριση και την ανταπόκριση ακρίδων. Η πρωταρχική προσπάθεια διεξάγεται από τον Οργανισμό Τροφίμων και Γεωργίας των Ηνωμένων Εθνών, ο οποίος διευθύνει το Desert Locust Watch για να παρακολουθεί και να παρακολουθεί τα πρότυπα μετανάστευσης ακρίδων και να επιβλέπει τις προσπάθειες περιφερειακής απόκρισης.


ΚΑΤΣΙΚΕΣ ΚΑΙ ΣΟΔΑ
Ίσως ο τρόπος ελέγχου των ακρίδων είναι με την καλλιέργεια καλλιεργειών που δεν τους αρέσουν

Σε μεμονωμένα έθνη, η έλλειψη μετρητών, οι ανταγωνιστικές προτεραιότητες και οι εγχώριες προκλήσεις καθιστούν δύσκολη τη χάραξη στρατηγικής διαχείρισης επιβλαβών οργανισμών μεγάλης εμβέλειας. Επειδή η ακρίδα υποχωρεί και ρέει, ο Overson λέει ότι ήταν δύσκολο για χώρες - όπως η Κένυα, η οποία δεν έχει δει μια προσβολή εδώ και 70 χρόνια - να δημιουργήσει ενδιάμεσες και μακροπρόθεσμες υποδομές για την προληπτική αντιμετώπιση των εστιών. Γι 'αυτό τόσες πολλές κυβερνήσεις προσπαθούν τώρα να βρουν λύσεις.

"Είναι δύσκολο να διατηρηθεί η χρηματοδότηση και η πολιτική βούληση, η γνώση και η ανάπτυξη ικανοτήτων όταν έχετε αυτούς τους απρόβλεπτους κύκλους έκρηξης και αποτυχίας που θα μπορούσαν να παίξουν για χρόνια ή δεκαετίες", λέει. "Το δράμα και το θέαμα της επιδημίας αυτή τη στιγμή είναι σημαντικό να καλυφθούν, αλλά η πιο αποπνικτική αφήγηση περιλαμβάνει την αργή, καστάνια μέθοδο κατασκευής υποδομών: Εάν περιμένετε μέχρι να είναι αντιδραστική και ξεχάσετε μέχρι να συμβεί ξανά, θα πάμε να είσαι σε αυτήν την κατάσταση για πάντα. "

Αυτή τη στιγμή, ο πιο αποτελεσματικός τρόπος για την καταπολέμηση των επιδημιών είναι η μαζική εναέρια ψεκασμό φυτοφαρμάκων για τη θανάτωση ακρίδων. Ο Overson λέει ότι αυτό δεν είναι ιδανικό, δεδομένης της αρνητικής επίδρασης που έχουν αυτές οι χημικές ουσίες στη βιοποικιλότητα και την ανθρώπινη υγεία.



Οι Ουγκάντα ​​στρατιώτες ψεκάζουν δέντρα σε μια προσπάθεια να σκοτώσουν τις ακρίδες.Sumy Sadurni / AFP μέσω Getty Images

Ωστόσο, οι αναδυόμενες τεχνολογίες μπορεί να υπόσχονται το μέλλον. Για παράδειγμα, η Εθνική Ωκεανική και Ατμοσφαιρική Διοίκηση συνεργάστηκε πρόσφατα με τα Ηνωμένα Έθνη για την επαναχρησιμοποίηση της τεχνολογίας που χρησιμοποιείται για την παρακολούθηση καπνού από πυρκαγιές για την πρόβλεψη των μεταναστεύσεων ακρίδων, ανέφερε ο Scientific American . Και όσον αφορά την εξόντωση της ακρίδας, ο Overson λέει ότι τα βιοκτόνα έχουν ανεκμετάλλευτο δυναμικό - παρόλο που απαιτείται ακόμη πολλή έρευνα και ανάπτυξη στην περιοχή.

Λαμβάνοντας υπόψη όλες τις άλλες παγκόσμιες καταστάσεις έκτακτης ανάγκης που έχουν πληγεί το 2020, οι πόροι βοήθειας είναι περιορισμένοι. Η παράδοση φυτοφαρμάκων έχει καθυστερήσει. Αλλά ο Cressman είναι αισιόδοξος ότι τα απαραίτητα κεφάλαια θα υλοποιηθούν. Ο FAO έχει ήδη συγκεντρώσει το ήμισυ των 300 εκατομμυρίων δολαρίων που αναμένει να χρειαστεί για αυτήν την προσπάθεια.

"Η διεθνής κοινότητα είναι πολύ καλά αφοσιωμένη και είναι πολύ εντάξει - παρόλο που υπάρχουν πολλά που τους ζητούνται για πολλά άλλα πράγματα αυτή τη στιγμή", λέει.




ΠΡΩΤΟΤΥΠΟ ΚΕΙΜΕΝΟ
A swarm of desert locusts flies above trees in a Kenyan village. Hundreds of millions of the insects have arrived in Kenya, where they're destroying farmland.
Ben Curtis/AP
Titanic swarms of desert locusts resembling dark storm clouds are descending ravenously on the Horn of Africa. They're roving through croplands and flattening farms in a devastating salvo experts are calling an unprecedented threat to food security. On the ground, subsistence planters can do nothing but watch — staring up with horror and at their fields in dismay.

Locusts have been around since at least the time of the pharaohs of ancient Egypt, 3200 B.C., despoiling some of the world's weakest regions, multiplying to billions and then vanishing, in irregular booms and busts.

If the 2020 version of these marauders stays steady on its warpath, the United Nations Food and Agriculture Organization says desert locusts can pose a threat to the livelihoods of 10% of the world's population.

The peril may already be underway: Early June projections by the FAO are forecasting a second generation of spring-bred locusts in Eastern Africa, giving rise to new, powerful swarms of locust babies capable of wreaking havoc until mid-July or beyond.

Here are five things you need to know about locusts to understand the current crisis and why the tiny invaders are such a big deal.

1. What is a locust?

There can be a lot of confusion about what exactly a locust is. To the average eye, it's easy to mix up the critters with cicadas and crickets. The simple answer, though, explains Rick Overson of Arizona State University's Global Locust Initiative, is that locusts are a very special kind of grasshopper.


A locust on a shea tree — a source of food and income for farmers.
Sumy Sadurni/AFP via Getty Images
As Overson explains, there are hundreds of species of grasshoppers, "but only a small handful of those are what we consider locusts."

That raises a question: What makes a locust a locust? According to Overson, it comes down to a superpower possessed by locusts that enables them to go through a remarkable switch in development.

Most of the time, locusts exist in their "grasshopper phase" — they lead solitary lives, they're green and pretty unremarkable.

"Nobody really notices them," Overson says.

The timing of this varies, and the shifts are pretty irregular, but for years, locusts can live like this – alone, biding their time.

But when environmental conditions are right — usually when there's a lot of rainfall and moisture — something dramatic happens: "They increase in numbers, and as they do so, they sense one another around them," says Overson.

This is what biologists call the "gregarious phase" of the locust.

The creatures undergo a remarkable transformation. "They change their physiology. Their brain changes, their coloration changes, their body size changes," Overson says. "Instead of repelling one another, they become attracted to one another — and if those conditions persist in the environment, they start to march together in coordinated formations across the landscape, which is what we're seeing in eastern Africa."

The ability to change dramatically like this in response to environmental conditions is called phenotypic plasticity. Many species, such as some types of coral, exhibit it. Though scientists can't be certain why locusts developed the trait over time, many believe it's because they typically live in temperamental and harsh environments.

"Locusts tend to live in areas where resources that they need are very unpredictable," Overson explains. The Horn of Africa, for instance, is known for being arid, going for years without heavy rain until slammed suddenly by powerful downfalls. "The strongest hypothesis is that these crazy, unpredictable dynamics select evolutionarily for this ability to go through these dramatic changes, to respond when you can capitalize on a rare opportunity and also have capacity to migrate."

When locusts swarm like this, they ravage agriculture, devouring practically anything in sight.

Though they have teeth, locusts don't bite humans. (Unless you, you know, jammed a finger into its mandible; it would maybe bite you then, Overson says.)

2. Where are the locusts swarming, and how big are the swarms?

Swarms are most intense in East African countries, including Kenya, Somalia and Ethiopia, but data from the FAO's Desert Locust Watch documents steadily worsening infestations across Southwest Asia and the Middle East. Yemen, Saudi Arabia, Sudan, Uganda and Iran are among those afflicted.

"In Kenya, it's the worst outbreak they've had to face in the last 70 years," says Keith Cressman, the U.N. Food and Agriculture Organization's senior locust forecasting officer. "In India or Pakistan, it's probably the worst they've had to face in the last quarter of a century."

The swarms are gargantuan masses of tens of billions of flying bugs. They range anywhere from a square third of a mile to 100 square miles or more, with 40 million to 80 million locusts packed in half a square mile. They bulldoze pasturelands in dark clouds the size of football fields and small cities. In northern Kenya, Cressman says, one swarm was reported to be 25 miles long by 37 miles wide — it would blanket the city of Paris 24 times over.

Experts say the upsurge is likely to be tied to extreme weather events: According to Cressman, powerful cyclones in 2018 dumped water in Oman, Yemen and the Horn of Africa. The wet conditions have persisted, creating ideal bug breeding conditions.


Locusts swarm in a residential area of the Pakistani city of Quetta. The country is suffering its worst locust plague in 25 years.
Banaras Khan/AFP via Getty Images
Once they enter the gregarious phase, a generation of locusts can multiply twentyfold every three months. So when they boom, they do so exponentially, and things quickly get out of hand.

3. How far can locusts travel?

Locusts are migratory, transboundary pests. They ride the winds, crisscrossing swaths of land until they find something they want to munch on. They especially love cereal grain crops, planted extensively across Africa.

"They are powerful, long-distance flyers, so they can easily go a hundred plus kilometers in a 24-hour period," Overson notes. "They can easily move across countries in a matter of days, which is one of the other major challenges in coordinated efforts that are required between nations and institutions to manage them."

In 1988, swarms originating in North Africa crossed the Atlantic Ocean and made it successfully to the Caribbean and South America. Even today, they routinely traverse the Red Sea — a distance of 186 miles. Projections show that current locust populations are poised to spread "all the way from eastern to western Africa by June or July," Overson says. "There's major concerns there."

4. How do locusts affect food security?

Locusts are ravenous eaters. An adult desert locust that weighs about 2 grams (a fraction of an ounce) can consume roughly its own weight daily. And they're not picky at all. According to the FAO, a swarm of just 1 square kilometer — again, about a third of a square mile — can consume as much food as would be eaten by 35,000 people (or six elephants) in a single day.

"When they do descend, they can have almost total devastation," Overson says. "They can cause 50 to 80% of crops to be destroyed, depending on the time [of year]."

The last large locust outbreak, which started in 2003 and lasted until 2005, resulted in an estimated $2.5 billion in crop damage. Studies found that the economic effect was largely felt by subsistence farmers. Children who grew up during the period were much less likely to go to school, and girls were disproportionately affected.

Making matters worse, many of the countries slammed with the worst infestations are already hobbling from protracted crises — recovering from recessions, fighting natural disasters, racked by conflict and now the coronavirus outbreak.

"We're talking about a corner of Africa that's really, really vulnerable," Cressman says. "They've had successive years of drought, and then this year, they've had heavy rains and floods. So even without the locusts, they're already in a precarious situation."

Now, Cressman says the potential hunger threat is tremendous in a region where 42 million were already slated to face acute food insecurity.

"The locusts are in your field for a morning, and by midday, there's hardly anything left in your field," he says. "It's just eaten."

5. How are countries fighting locusts?

There's a slate of international institutions that coordinates locust management and response. The primary effort is conducted by the United Nations Food and Agriculture Organization, which runs the Desert Locust Watch to surveil and track locust migration patterns and oversee regional response efforts.

Maybe The Way To Control Locusts Is By Growing Crops They Don't Like
GOATS AND SODA
Maybe The Way To Control Locusts Is By Growing Crops They Don't Like
In individual nations, a lack of cash, competing priorities and domestic challenges make it hard to mount a long-range pest management strategy. Because locust numbers ebb and flow, Overson says it's been difficult for countries — such as Kenya, which hasn't seen an infestation in 70 years — to build up intermediate and long-term infrastructure to address outbreaks proactively. That's why so many governments are now scrambling to come up with solutions.

"It's hard to maintain funding and political will and knowledge and capacity building when you have these unpredictable boom and bust cycles that could play out over years or decades," he says. "The drama and spectacle of the outbreak right now is important to cover, but the more nuanced narrative involves the slow, ratchet method of building infrastructure: If you wait until it's reactive and forget about it until it happens again, we're going to be in this situation forever."

Right now, the most effective way to fight outbreaks involves mass aerial sprays of pesticides to kill locusts. Overson says that's not ideal, given the adverse effect such chemicals have on biodiversity and human health.


Ugandan soldiers spray trees in an effort to kill locusts.
Sumy Sadurni/AFP via Getty Images
But emerging technologies may hold promise for the future. For example, the National Oceanic and Atmospheric Administration recently partnered with the United Nations to repurpose technology used to track smoke plumes from fires to predict the migrations of locusts, the Scientific American reported. And in terms of locust extermination, Overson says biopesticides have untapped potential — although lots of research and development is still needed in the area.

Considering all of the other worldwide emergencies that have hit in 2020, aid resources are stretched thin. Pesticide deliveries have been delayed. But Cressman is hopeful that the needed funds will materialize. The FAO has already raised half of the $300 million it expects to need for this effort.

"The international community is very well committed and they're very much on board — even though there's a lot that's being asked of them for many other things at the moment," he says.

Δεν υπάρχουν σχόλια :